Águila volatinera

Águila volatinera

Águila volatinera

Familia: Accipitridae

Género: Terathopius

Especies: T. ecaudatus

Las águilas volatineras son aves llamativas, de mediano tamaño que hacen gala de impresionantes demostraciones de vuelo. Viven en todas las regiones del África sub-Sahariana llegando tan lejos como a la Península Arábiga, ocupando la tierra boscosa y la sabana.

Forman un clan con la Circaetus pectoralis (Águila culebrera de pecho negro) y con la Circaetus gallicus (Águila culebrera de dedos cortos) además de estar estrechamente relacionadas con la Pithecophaga jefferyi (Águila Filipina).

Descripción física del águila volatinera

Descripción física

Las volatineras tienen la cabeza, el cuello, el pecho, el vientre y los muslos negros y el manto, grupa, cola, y debajo de la cola de color marrón a castaño. La cabeza y los pies son rojo brillante, sin embargo el matiz exacto depende del estado de ánimo del ave.

El color del ojo es de marrón oscuro a blanco rodeado de un anillo rojo y el pico es amarillo con la punta negra. El color de las alas varía en dependencia del género; las hembras tienen más gris en sus alas que los machos, tienen plumas secundarias blancas con puntas negras, el interior de las alas es blanco y negro con un borde trasero estrecho. Los machos por su parte, tienen plumas secundarias negras, hombros gris pálido y un grueso borde trasero negro.

Todas las águilas volatineras tienen una cola extremadamente corta, con la cual es posible la visión a distancia. También tienen la tendencia a ir y venir durante el vuelo, de ahí su nombre "bateleur" que proviene del francés caminante sobre cuerdas o equilibrista, refiriéndose a la forma en que parecen alcanzar su equilibrio balanceándose en medio del aire. Son capaces de volar por encima de 320 km por día y pueden alcanzar velocidades de 80 km/h.

Los ejemplares jóvenes son de color marrón-castaño con plumas primarias oscuras. Las patas son rosa pálido y la cara gris azulada, casi verde y los ojos son marrón. Su promedio de vida es alrededor de 25 años.

Mayormente son silenciosas, pero cuando llaman, lo hacen con un "kau kau kau" casi siempre seguido por "koaagh koaagh". Al mismo tiempo, ellas despliegan sus medio abiertas alas como parte de una exhibición territorial.

Dimensiones del águila volatinera

Dimensiones

Largo: 60 cm

Envergadura: 187 cm

Peso: 1.8-2.9 kg

Hábitat y distribución

Las volatineras se encuentran en las sabanas, pastizales y otras áreas abiertas, así como en tierras boscosas. No habitan áreas boscosas bajas o húmedas, pero pueden ser vistas en aquellas áreas donde haya forraje. Viven en alturas desde 0 hasta 4,500 m sobre el nivel del mar, con mayor frecuencia por debajo de los 3,000 m.

Viven en toda el África sub-Sahariana, desde el África occidental a la parte oriental del continente y en Sudáfrica. Los adultos permanecen en la misma área durante todo el año, pero los ejemplares jóvenes viajarán grandes distancias para encontrar un nuevo territorio donde no haya adultos. Los ejemplares jóvenes son conocidos por congregarse por cientos a lo largo del río Zambezi en Zimbabwe y al norte de Botswana durante la temporada lluvia tardía hasta la estación seca. Las volatineras de todas las edades se reúnen en el Parque Nacional Kgalaladi durante el invierno y en el Parque Nacional Kruger durante el verano.

Las áreas protegidas son algunos de los últimos lugares que habitan las volatineras. Ellas han sido eliminadas en un 80% de su anterior extensión. Hay un estimado de 10.000 a 100.000 individuos en un área de 28,000,000 km².

Dieta y caza del águila volatinera

Dieta y caza

Son carroñeras, aunque a veces atrapen alguna presa viva. Muchos pequeños animales componen la dieta de estas aves, incluyendo roedores, aves como palomas, cálaos e incluso otras aves rapaces; lagartos, peces, insectos y ranas. Las volatineras son también conocidas como el Águila culebrera africana y es uno de los pocos animales que comen serpientes venenosas. Cuando la quieren cazar a ella, es capaz de inflarse, por lo que la serpiente en su mordida solo se lleva las plumas.

Para cazar pueden volar tan bajo como 45 m sobre el suelo buscando comida, pasándose 8-9 horas volando cada día, en un rango de más de 200 km². Ellas buscan carcasas de animales muertos por el tráfico. Las volatineras son atraídas por los incendios de los pastizales, ya que pueden agarrar a los animales muertos por el calor o atrapar aquellos que estén tratando de escapar. Al igual que ocurre con otras águilas, el robo de comida de otros animales es un comportamiento común.

Reproducción

La estación de cría es de septiembre a mayo en el África occidental, todo el año en África oriental y de diciembre a agosto en África del sur. El cortejo se caracteriza por muestras o exhibiciones típicas para conseguir el apareamiento y lo realizan tanto desde el aire como desde el suelo. Cuando es en el aire, ellos representan acrobacias aéreas, desde saltos mortales hasta giros de 360 grados. Las volatineras han sido vistas ejecutando hazañas aéreas cuando el macho se deja caer en picada y persigue a la hembra, que se da vuelta en el aire y presenta sus garras o talones. Las parejas son monógamas.

Reproducción del águila volatinera

Se tardan en construir el nido alrededor de seis semanas y lo hacen en forma de plataforma de palos de 45 a 100 cm de ancho y 25 a 100 cm de profundidad. Tiene forma de copa forrado con hojas verdes. Los nidos son ensartados en el entronque de las ramas de los árboles con un dosel frondoso encima, entre 7 y 25 metros sobre el suelo. Ponen un solo huevo que es incubado por ambos padres durante 52 a 59 días. Los padres hacen turnos para el cuidado de la prole, defendiéndolos de las amenazas potenciales como el Bubo lacteus (águila lechuza Verreaux). El proceso de emplumado les toma entre 93 a 194 días y se consideran jóvenes hasta alcanzar la total independencia, alrrededor de cuatro meses después del emplumado. Alcanzan la plena madurez a los 5 o 6 años de edad.

Las volatineras inmaduras no apareadas a veces se cuelgan de los nidos si la pareja que está criando tolera su presencia y van a ayudar a defender y cuidar esa área.

Conservación

Las volatineras han sido incluidas en la lista del BirdLife International con la clasificación de "cercanamente amenazados". La población está disminuyendo y su hábitat reduciéndose y se encuentran ahora restringidas en áreas protegidas tras haber sido eliminadas de las tierras agrícolas en África del Sur.

Hay que tener en cuenta que se afectan con la influencia de pesticidas, cebos envenenados dejados para atrapar chacales y su captura para el comercio internacional.

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